L’enquête de personnalité est principalement demandée dans le cadre d’une ouverture d’information. Elle est obligatoire dans le cadre d’une procédure criminelle et facultative dans le cadre d’une procédure correctionnelle. Elle a pour but de fournir des éléments d'appréciation sur le mode de vie passé et actuel de la personne mise en examen, sous une forme objective. L’objectif est de retracer le parcours de vie de la personne dans toutes les sphères (familiale, scolaire, professionnelle, relationnelle, matérielle, financière, santé, etc.)

Elle peut être demandée pour une victime.

Elle est différente et complémentaire de l'enquête de police ou de gendarmerie.

Elle est principalement ordonnée par un Juge d’Instruction.